Det er dere vi er til for. Det er dere som holder liv i oss. Det er kravene fra dere som gjør at vi står på hver eneste dag, fra grytidlig morgen til langt på natt. Det er dere som har gitt oss næring, kritikk, ros og veiledning. Det er dere som har støttet oss gjennom krevende tenåringsår. Det er dere som har bidratt til at vi i dag kan feire bursdag som en sterk og energisk 20-åring, full av optimisme, pågangsmot og framtidshåp.

På denne dato, 18. februar 2002, kom Avisa Nordland ut med sin første utgave. AN, som vi gjerne omtales, var et resultat av sammenslåingen av Nordlandsposten og Nordlands Framtid.

Den nye avisa ble et nytt skifte i den lokale pressehistorien. I år er det også 160 år siden forløperen til Nordlandsposten, Nordlands Amtstidende, ble etablert som første avis i fylket. 1. oktober 1862 kom vi ut med vår første utgave. Avisa Nordland representerer et nytt og moderne kapittel i Nord-Norges lengste sammenhengende avishistorie.

Nordlandsposten og Nordlands Framtid sto for landets tøffeste aviskonkurranse gjennom flere tiår. Konkurransen var særdeles inspirerende for oss mediefolk og lokalsamfunnet. Men den viste seg ikke å være økonomisk bærekraftig. De to avisene konkurrerte hverandre i senk. Bokstavelig talt. Ingen tjente lenger penger.

Til slutt bestemte eierne seg for å legge ned de to gamle avisene. De gikk sammen om å etablere nye Avisa Nordland.

Beslutningen var ikke populær. For å si det pent. Mange flinke ansatte mistet jobbene sine. Savnet etter de to gamle avisene og den skarpe konkurransen var stor. Den nye avisa fikk en tøff start for å gjøre seg fortjent til lesernes og annonsørenes gunst.

Gradvis gikk det seg til. Avislesing handler også om vaner. Den gang handlet det mest om papiravisa. Og den nye avisa var fyldig og variert, med bred dekning av hele Salten og ulike stoffområder.

Satsingen på egen TV-kanal i 2004 ble svært godt mottatt. Nye økonomiske betingelser ga rom for å bygge nytt trykkeri i 2007. Gradvis ble den digitale innsatsen sterkere og an.no var lenge Nord-Norges største nettavis.

Den målrettede satsingen på unge lesere ble lagt merke til, også utenfor landets grenser. Det var et stolt øyeblikk da Avisa Nordland mottok prisen for "verdens beste prosjekt for unge lesere" i Berlin i 2013.

Avislivet har aldri vært noen dans på roser. I 2014 ble det dans på nevroser da avisenes annonseøkonomi brått ble angrepet av amerikanske giganter som google og facebook. Milliardbeløp og store annonsører forsvant ut av lokalavisene. Nye runder med raske kutt og nedbemanninger måtte til for å berge driften. Avisa Nordland var intet unntak. Det gjorde ikke saken bedre at flere års frafall av abonnenter også truet vår overlevelsesevne.

Men krise gir også nye muligheter. Avisenes praksis med å betale journalister for å lage gratisnyheter på nett var en elendig forretningsmodell. I 2015 begynte vi forsiktig med å ta betalt for digitale nyheter.

Satsingen har reddet oss. I dag er seks av ti abonnenter heldigitale. Mobiltelefonen har overtatt posisjonen til papiravisa. Den kraftige veksten i antall digitale abonnenter har vært eventyrlig. Den har gitt oss et solid økonomisk fundament. Trygg økonomi gir oss muligheter til å satse enda mer på lokal journalistikk, og å utvikle nye og spennende formater til glede for våre abonnementer.

Vår tilstedeværelse er viktig for publikums tilgang til lokale nyheter, deltakelse i demokratiske prosesser og for tilhørighet og identitet til sitt hjemsted. I krevende tider søker folk til lokalavisa for å få oppdatert og kvalitetssikret informasjon. Vi har aldri hatt så mange lesere som under pandemien.

Mye er forandret gjennom 20 år. Men oppdraget er det samme: Vi skal bidra til gode og åpne lokalsamfunn. Både gjennom å sette søkelys på det som er feil, løfte fram de gode tiltakene og være en åpen arena for debatt og meningsutveksling. Slik prøver vi i AN å bidra til en positiv utvikling av lokalsamfunnene våre.

I vår formålsparagraf står det at vi skal «påvirke samfunnsdebatten og verne om regionens og fylkets egenart og kultur». Den forpliktelsen garanterer jeg at vi skal stå ved også i framtida.

Igjen: Tusen takk for tilliten kjære lesere, abonnenter og annonsører.